Epernay et ses 110 km de caves de champagne

Par

Tiphanie
Classée « Site remarquable du Goût en France », l’Avenue de Champagne et ses rues voisines situées au cœur d’Epernay, cachent un trésor incroyable : sous la ville, plus de 110km de caves creusées dans la craie regorgent de champagne ! On recense plus de 200 millions de bouteilles précieusement stockées !
Epernay compte presque autant de kilomètres de caves que de voirie. Les rues de la commune représentent 130 km de voirie, soit un peu plus de kilomètres que les caves en sous-sol ! Certaines caves descendent jusqu'à 20 m de profondeur et même jusqu'à 40 m pour d'autres, comme c'est le cas pour les caves du champagne De Castellane, avec une longueur de 9 km. Les caves de la Maison Mercier comptent à elles seules 18 km et 47 galeries taillées dans la craie. Ces caves datent pour la plupart du XVIIIe siècle, depuis l'arrivée des premières maisons de champagne.
La Champagne, et plus particulièrement la région d'Epernay, a la particularité d’avoir un sous-sol en craie. La Marne a creusé une large vallée et la ville a pris ses quartiers sur la rive gauche de la rivière. Formée par des sédiments et caractérisée par la présence de nombreux fossiles, la craie permet la plantation de vignes sur le flanc de la colline, appelé aussi « coteau ».
La craie, facile à creuser, permet l'aménagement des caves pour le stockage des vins de champagne. Cependant, elles ne furent pas uniquement utilisées pour leur mission première. Leur solidité est telle qu'elles ont servi d'abris pendant les guerres.
Ouvertes depuis 1885 et creusées pendant 6 ans, les caves Mercier débouchent de plain-pied sur la voie ferrée pour faciliter le chargement des bouteilles. Sur ses 47 galeries à angle droit, 37 se retrouvent directement sur la voie-ferrée. Une liaison ferroviaire directe permettait l’acheminement du champagne vers Paris. Et pour la petite histoire, les caves Mercier étaient si larges que les usines Renault y organisèrent une course de voitures en 1950, à l'occasion de la présentation de la 4 CV. Aujourd’hui, on s’y promène en empruntant un petit train automatique avec audio-guide après une descente sur 30 m en ascenseur panoramique. Les caves Mercier sont les plus visitées en Champagne avec plus de 100 000 visiteurs par an !
Petite anecdote. Un incident majeur est à noter dans l’histoire des caves d’Epernay : en février 1900, l'effondrement des caves de la Maison Pol Roger entraîna l'ensevelissement de 1,5 million de bouteilles et de 500 pièces de vin !